Garth Bowden

The Silent Crowd

Silent Crowd touches upon themes previously explored in the past by the artist: the excesses of consumerist society; the blurring of reality and fantasy; and the personification of nature. Here we experience a dystopian world superseded by a “cartoon-esque” replica of itself; like a renegade Disney.

Dystopia in Toyland – Notes on the Silent Crowd, by Oliver Dixon.

These paintings draw the viewer in with their bright colours, the disarming happy faces and their cartoon menageries, whereupon closer inspection we experience a sense of disquiet when the scenes depicted start to take form. They plunge us dizzily into the ethical dilemmas that surround us all today.

While on the surface referencing a mash-up of artistic sources – neo-Pop, the messy Abstract Expressionism of de Kooning and Pollock, even the visceral impact of early Francis Bacon – these large canvases immediately draw the eye in with their bright, hectic colour-patterns and apparently playful, half-comical imagery. However, this bricolage of cartoon fantasia belies a darker subtext, its characters compressed claustrophobically against each other so that they merge and mutate into distorted chimera. What’s more, red spatterings criss-cross the paintings and undercut the frivolity of the faces crowding in on us, as though the horror-mannequin Chucky has gone on a knife-spree through the cast of Toy Story.

These bold and bizarre works effectively capture the paradoxes of a culture adrift between disneyfied banality and de-humanisation. If “artists are the antennae of their race” (as Ezra Pound suggested) they could be said to be emotionally timely and politically resonant.

They build on themes and strategies that Bowden has obsessively returned to throughout his career and represent a new resolve to explore broader events through the lens of his ambitious personal vision.

detail, The Garden of Earthly Delights

The Garden of Earthly Delights, acrylic on canvas 140 x 100 cm

Little Monsters, painted steel 2 m height

Gallery view

Silent Crowd revisite les thèmes de l’innocence perdue, d’un monde dystopique où des héros renégats de bande dessinée auraient pris notre place. Ce sont des thèmes que l’artiste a explorés plusieurs fois dans son oeuvre: les excès de la société consumériste, le flou entre la réalité et la fantaisie, la personification de la nature.

Dystopie dans le monde des jouets – Introduction par Oliver Dixon.

Ces tableaux nous étourdissent en nous plongeant dans les nombreux dilemmes éthiques qui nous entourent aujourd’hui.

Un mélange en surface de plusieurs sources artistiques, du néo-pop à l’Expressionnisme Abstrait d’un Kooning et Pollock, ou même à l’impact viscéral des premiers Francis Bacon – ces grandes toiles attirent immédiatement l’oeil avec leurs motifs, leur couleurs vives, et leur imagerie à première vue comique et enjouée. Cependant sous ce bricolage de fantaisie animée se cache un sous-entendu plus noir, une certaine claustrophobie, avec des personages écrasés les uns contre les autres qui fusionnent et se transforment en chimère déformée. En outre, des éclaboussures rouges ici et là sur les toiles entachent la frivolité de tous ces visages qui nous regardent, un peu comme si Toy Story s’était transformé en film d’horreur.

Cette oeuvre audacieuse sort de l’ordinaire et capture bien les paradoxes de notre culture à la dérive entre une banalité « disneyfiée » et une déshumanisation. Si « les artistes sont les antennes de leur race » (tel que le suggère Ezra Pound), on pourrait dire que ces oeuvres tombent à point nommé avec une certaine résonance politique…

Ainsi, ce travail revisite des thèmes que l’artiste a suivis de façon récurrente et obsessive tout au long de sa carrière et constitue une résolution renouvelée d’explorer des événements plus larges au travers de l’objectif ambitieux de sa propre vision.

Supplies Are Limited, acrylic on plywood 125 x 85 cm

Before the Flood, acrylic on canvas 140 x 100 cm

The Silent Crowd, acrylic on canvas 130 x 100 cm

The Checkpoint, acrylic on canvas 100 x 75 cm

The Jungle I, ink on paper 50 x 70 cm

The Jungle II, ink on paper 50 x 70 cm

The Jungle III, ink on paper 50 x 70 cm

The Jungle IV, ink on paper 50 x 70 cm

The Ambassadors, ink on paper 53 x 53 cm

detail – The Silent Crowd, acrylic on canvas 130 x 100 cm

The Concert, acrylic on canvas 120 x 80 cm

Public Gathering, acrylic on canvas 130 x 100 cm

The Groupies, acrylic on canvas 120 x 80 cm

The After Party, acrylic on canvas 120 x 80 cm

Nature Morte, acrylic on canvas 120 x 80 cm

The Commemoration, acrylic on canvas 120 x 80 cm

The Rave, acrylic on canvas 130 x100 cm

Sharing our culture with the animal kingdom, pen on paper

The Lottery Winners, acrylic on canvas 100 x 130 cm

Study II, acrylic on card 120 x 80 cm

Study I, acrylic on card 120 x 80 cm